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New Horizons de la NASA atteint la cible la plus éloignée de l'histoire

New Horizons de la NASA atteint la cible la plus éloignée de l'histoire

Enfin, tellurian a marqué un début fantastique d'une nouvelle année sur le système solaire lorsque le vaisseau spatial New Horizons de la NASA a volé le plus loin à 4 milliards de miles de la Terre. La NASA a reçu mardi la confirmation que sa rencontre New Horizons avec Ultima Thule. Surnommée MU2014 69, Ultima Thule est une relique rocheuse de l'enfance du système solaire dont le nom signifie "au-delà des frontières du monde connu".

Selon la NASA, Ultima Thule est l'objet le plus éloigné et le plus primitif que les humains aient jamais vu et jamais visité par un vaisseau spatial. Un composite de deux images a été pris par l'imageur de reconnaissance à longue portée (LRRI) haute résolution de New Horizons alors que le vaisseau spatial s'approchait d'Ultima Thule. Les scientifiques disent qu'Ultima Thule semble avoir la forme d'une quille de bowling ou qu'il pourrait s'agir de deux objets en orbite l'un autour de l'autre. À 12 h 33 HE le 1er janvier, la sonde New Horizons de la NASA a survolé un petit morceau de roche et de glace appelé Kuiper Belt (une région en forme de beignet de corps glacés au-delà de l'orbite de Neptune).

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En raison de la grande distance que les messages doivent parcourir entre la Terre et le vaisseau spatial, les membres de l'équipe de New Horizons ne savaient pas immédiatement avec certitude si le survol avait réussi. Mais juste après 10h30, alors que la peluche du chien Disney Pluto veillait sur eux, le signal de confirmation est arrivé et les équipes en charge de chaque sous-système New Horizons ont commencé à faire rapport. Nous avons un vaisseau spatial sain. Nous venons d'accomplir le survol le plus lointain », a déclaré Alice Bowman, responsable des opérations de la mission, avec un sourire.

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Je ne suis qu'un scientifique planétaire, et lors d'un événement planétaire, les chevaux sauvages ne peuvent pas vous entraîner », déclare Jim Green, chef de la division des sciences planétaires de la NASA. « Ici, tout tourne autour de la découverte ; il s'agit de quelque chose qui n'a jamais été vu auparavant.

New Horizons, lancé vers la périphérie du système solaire le 19 janvier 2006, était la première mission dédiée à l'exploration des confins du système solaire. En 2015, il capture les premières images rapprochées de Pluton, révélant un monde complexe et coloré parsemé de montagnes de méthane et d'une vaste plaine de glace d'azote en forme de cœur. Pluton et Ultima Thule (2014 MU69) se trouvent dans la ceinture de Kuiper.

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Même avec un coup de pouce de la gravité de la puissante planète, il a fallu plus de deux milliards de kilomètres supplémentaires pour que l'engin se rende à Pluton. Mais enfin, le 14 juillet 2015, New Horizons a révélé le roi de la ceinture de Kuiper et sa suite de lunes de façon spectaculaire.

Maintenant, après avoir marqué l'histoire du système Pluton, New Horizons est devenu le premier vaisseau spatial à visiter un objet découvert après le lancement dudit vaisseau spatial. Alors que la sonde naviguait vers sa cible principale en 2014, les astronomes ont utilisé le télescope spatial Hubble pour trouver 2014 MU69, un objet faible qui orbite autour du soleil toutes les 297 années terrestres sur une orbite quasi circulaire. Nous ne connaissions pas cette chose, [et] cela la rend si folle », explique Marc Buie, l'astronome qui a découvert MU69.

Crédit : NASA/JHUAPL/SwRI ; croquis avec l'aimable autorisation de James Tuttle Keane

La source: Sciences quotidien

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